Un fossile delle dimensioni di un dito, risalente a 308 milioni di anni fa e dissotterrato negli Stati Uniti, fornisce nuovi indizi sulle abitudini di minuscole creature simili a dinosauri che potrebbero essere i precursori dei rettili.

La nuova specie è un microsauro, piccoli animali simili a lucertole che vagavano per la Terra ben prima che i dinosauri veri e propri facessero la loro comparsa.

La scoperta getta una luce importante sull’evoluzione di diversi gruppi di animali, inclusi anfibi e rettili, hanno scritto gli scienziati sulla rivista Royal Society Open Science.

I microsauri vissero durante il periodo Carbonifero, quando apparvero per la prima volta gli antenati dei moderni mammiferi e rettili, chiamati amnioti.

“Molti dettagli di quella transizione non sono ben noti”, ha detto all’AFP il coautore dello studio Arjan Mann, ricercatore post-dottorato presso lo Smithsonian Institution. “I microsauri sono recentemente diventati importanti per comprendere le origini degli amnioti”, ha aggiunto. “Si ritiene che molti di questi microsauri siano antenati di anfibi o antenati di rettili”.

Racchiuso in una palude in quelli negli Stati Uniti centrali, il corpo è simile a un serpente, l’esemplare misura circa cinque centimetri. Gli animali avevano quattro zampe corte e grassocce. 

 

Per le  sue piccole dimensioni, i ricercatori hanno soprannominato la nuova specie Joermungandr bolti, come un gigantesco serpente marino della mitologia nordica. Gli scienziati sono rimasti sbalorditi nello scoprire che il fossile conteneva anche la pelle dell’animale.

“Prima le aree della pelle erano note solo da fossili frammentari”, ha detto Mann. Mann ha affermato che la ricerca suggerisce non solo che i microsauri potrebbero essere i primi parenti dei rettili, ma anche che la capacita’ di scavare potrebbe aver giocato un ruolo piu’ importante nell’origine degli amnioti di quanto si pensasse inizialmente. La denominazione amnistii indica vertebrati superiori (mammiferi, rettili e uccelli) che sono provvisti di amnio durante la vita embrionale.

I ricercatori hanno utilizzato una tecnica di imaging altamente sensibile chiamata microscopia elettronica a scansione (SEM) per osservare da vicino il fossile quasi perfetto. Hanno scoperto uno schema di creste simili a quelle trovate sulle scaglie dei rettili moderni che scavano nel terreno. “Probabilmente era uno scavatore a testa in giù, usando la testa per sbattere contro il terreno”, ha detto Mann.

Immagine  microsauro Wikipedia

AGC GreenCom 21 Luglio 2021 9:22