domenica, Settembre 26, 2021
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NASA alla ricerca della vita: astrobiologia nel sistema solare e oltre

Siamo soli nell’universo? Finora, l’unica vita che conosciamo è proprio qui sulla Terra. Ma  alla NASA, stanno cercando segni.

La NASA sta esplorando il sistema solare e oltre per aiutarci a rispondere a domande fondamentali sulla vita oltre il nostro pianeta natale. Dallo studio dell’abitabilità di Marte, alla ricerca di promettenti “mondi oceanici”, come Titano ed Europa, all’identificazione di pianeti delle dimensioni della Terra attorno a stelle lontane, le nostre missioni scientifiche stanno collaborando con l’obiettivo di trovare segni inconfondibili di vita oltre la Terra (un campo della scienza chiamata astrobiologia).

Attraverso lo studio dell’astrobiologia, la NASA investe nella comprensione delle origini, dell’evoluzione e dei limiti della vita sulla Terra. Questo lavoro è stato importante per dare forma alle idee su dove concentrare la ricerca per gli sforzi della vita.

Mentre la NASA esplora il sistema solare, la nostra comprensione della vita sulla Terra e del potenziale per la vita su altri mondi è cambiata insieme alle numerose scoperte. Lo studio degli organismi in ambienti estremi sulla Terra, dall’altopiano polare dell’Antartide alle profondità dell’oceano, ha evidenziato che la vita come la conosciamo è altamente adattabile, ma non sempre facile da trovare. La ricerca della vita richiede grande cura e si basa sulla conoscenza che acquisiamo studiando la vita sulla Terra attraverso la lente dell’astrobiologia.

MISSIONI PRECEDENTI

Viching 1 e 2. Oltre 45 anni fa, il Viking Project ha trovato un posto nella storia quando è diventata la prima missione degli Stati Uniti ad atterrare in sicurezza con un veicolo spaziale sulla superficie di Marte. Viking 1 e 2, ciascuno composto da un orbiter e un lander, sono stati il ​​primo tentativo della NASA di cercare la vita su un altro pianeta e quindi la prima missione dedicata all’astrobiologia.

Galileo. La missione Galileo della NASA ha orbitato attorno a Giove per quasi otto anni e ha effettuato passaggi ravvicinati di tutte le sue lune principali. Galileo ha restituito dati che continuano a plasmare la scienza dell’astrobiologia, in particolare la scoperta che la luna ghiacciata di Giove Europa ha prove di un oceano sotto la superficie con più acqua della quantità totale di acqua liquida trovata sulla Terra.

Cassini. Per la prima volta, gli astrobiologi sono stati in grado di vedere attraverso la densa atmosfera di Titano e studiare la superficie della luna, dove hanno trovato laghi e mari pieni di idrocarburi liquidi. E studiano cosa potrebbero significare questi idrocarburi liquidi per il potenziale della vita su Titano. Cassini ha anche assistito all’eruzione di pennacchi di ghiaccio dalla piccola luna di Saturno Encelado.

I due Mars Exploration Rovers della NASA, Spirit e Opportunity, sono stati lanciati verso Marte nel 2003 alla ricerca di risposte sulla storia dell’acqua su Marte. Originariamente una missione primaria di tre mesi, entrambi gli esploratori robotici hanno superato di gran lunga le loro missioni originali e hanno trascorso anni a raccogliere dati sulla superficie di Marte.

Spirit e Opportunity sono state la prima missione a dimostrare che l’acqua liquida, un ingrediente chiave per la vita, un tempo scorreva sulla superficie di Marte.

Keplero e K2 La prima missione di caccia ai pianeti della NASA, il Kepler Space Telescope, ha aperto la strada alla nostra ricerca della vita nel sistema solare e oltre. Una parte importante del lavoro di Keplero è stata l’identificazione di pianeti delle dimensioni della Terra attorno a stelle lontane.

Dopo nove anni nello spazio profondo, raccogliendo dati che indicano che il nostro cielo è pieno di miliardi di pianeti nascosti – più pianeti anche di stelle – il telescopio spaziale si è ritirato nel 2018.

Hubble. Da quando è stato lanciato nel 1990, il telescopio spaziale Hubble ha dato un contributo immenso all’astrobiologia. Gli astronomi hanno utilizzato Hubble per effettuare le prime misurazioni della composizione atmosferica dei pianeti extrasolari e Hubble sta ora caratterizzando vigorosamente le atmosfere degli esopianeti con costituenti come sodio, idrogeno e vapore acqueo.

La missione Mars Atmosphere and Volatile Evolution (MAVEN) della NASA è stata lanciata nel novembre 2013 e ha iniziato a orbitare intorno a Marte circa un anno dopo. Da allora, la missione ha fornito contributi fondamentali alla comprensione della storia dell’atmosfera e del clima marziano.

Per due decenni, Mars Odyssey della NASA, la navicella spaziale più longeva del Pianeta Rosso, ha aiutato a localizzare il ghiaccio, valutare i siti di atterraggio e studiare le misteriose lune del pianeta. Odyssey ha fornito mappe globali degli elementi chimici e dei minerali che compongono la superficie di Marte. Queste mappe dettagliate vengono utilizzate dagli astrobiologi per determinare l’evoluzione dell’ambiente marziano e il suo potenziale di vita.

Mars Reconnaissance Orbiter è alla ricerca di prove che l’acqua sia rimasta sulla superficie di Marte per un lungo periodo di tempo. Mentre altre missioni su Marte hanno dimostrato che l’acqua scorreva sulla superficie nella storia di Marte, rimane un mistero se l’acqua sia mai stata abbastanza a lungo da fornire un habitat per la vita.

I dati della MRO sono essenziali per gli astrobiologi che studiano il potenziale degli ambienti abitabili su Marte passato e presente. Inoltre, questi studi sono importanti nella costruzione di modelli climatici per Marte e per l’uso in studi di planetologia comparativa per la potenziale abitabilità di esopianeti che orbitano attorno a stelle lontane.

Il rover CuriosityMars sta studiando se Marte abbia mai avuto ambienti in grado di supportare la vita microbica. In altre parole, la sua missione è determinare se il pianeta avesse tutti gli ingredienti di cui la vita ha bisogno, come acqua, carbonio e una fonte di energia, studiandone il clima e la geologia. .

Sono passati quasi nove anni da quando Curiosity è atterrato su Marte nel 2012 e il geologo robot continua a fare nuove scoperte.

MISSIONI FUTURE

Il Transiting Exoplanet Survey Satellite (TESS) è il prossimo passo nella ricerca di pianeti al di fuori del nostro sistema solare, compresi quelli che potrebbero supportare la vita. Lanciato nel 2018, TESS è in missione per sorvegliare l’intero cielo e si prevede di scoprire e catalogare migliaia di esopianeti intorno a stelle luminose vicine.

Ad oggi, TESS ha scoperto più di 120 esopianeti confermati e più di 2.600 pianeti candidati. Il cacciatore di pianeti continuerà a trovare obiettivi di esopianeti che il prossimo James Webb Space Telescope della NASA studierà in modo più dettagliato.

Il rover Perseverance Mars, è atterrato in sicurezza su Marte il 18 febbraio 2021 e sta dando il via a una nuova era di esplorazione sul Pianeta Rosso. La perseveranza cercherà segni di antica vita microbica, il che farà avanzare la ricerca dell’agenzia per esplorare l’abitabilità passata di Marte.

Il James Webb Space Telescope (Webb), il cui lancio è previsto per il 2021, sarà il principale osservatorio spaziale del prossimo decennio. Webbis un grande telescopio a infrarossi con uno specchio primario di 6,5 metri.

Le osservazioni di Webb verranno utilizzate per studiare ogni fase della storia dell’universo, compresi i pianeti e le lune nel nostro sistema solare e la formazione di sistemi solari distanti potenzialmente in grado di supportare la vita su esopianeti simili alla Terra. Il telescopio Webb sarà anche in grado di effettuare osservazioni dettagliate delle atmosfere dei pianeti in orbita attorno ad altre stelle, per cercare gli elementi costitutivi della vita su pianeti simili alla Terra oltre il nostro sistema solare.

Missione Europa Clipper La luna di Giove Europa potrebbe avere il potenziale per ospitare la vita. L’Europa Clippermission condurrà una ricognizione dettagliata di Europa e indagherà se la luna ghiacciata potrebbe ospitare condizioni adatte alla vita. Mirando a un lancio nel 2024, la missione metterà un veicolo spaziale in orbita attorno a Giove per eseguire un’indagine dettagliata su Europa, un mondo che mostra forti prove di un oceano di acqua liquida sotto la sua crosta ghiacciata.

La missione Dragonfly consegnerà un aerogiro per visitare la luna più grande e riccamente organica di Saturno, Titano. Previsto per il lancio nel 2027 e l’arrivo nel 2034, Dragonfly analizzerà ed esaminerà dozzine di siti promettenti intorno alla luna ghiacciata di Saturno e farà progredire la nostra ricerca degli elementi costitutivi della vita.

Roman Telescope, il telescopio spaziale avrà un campo visivo 200 volte maggiore dello strumento a infrarossi Hubble, catturando una parte maggiore del cielo con meno tempo di osservazione. Oltre all’astrofisica e alla cosmologia rivoluzionarie, lo strumento principale di Roman, il Wide Field Instrument, ha un ricco menu di scienza degli esopianeti. Effettuerà un’indagine con microlenti della Via Lattea interna che rivelerà migliaia di mondi orbitanti all’interno della zona abitabile della loro stella e oltre, fornendo una taglia aggiuntiva di oltre 100.000 esopianeti in transito.

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