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NASA,il veicolo spaziale OSIRIS-REx ritorno a Terra 2023 con campioni asteroide Bennu

Dopo quasi cinque anni nello spazio, la sonda NASA Origins, Spectral Interpretation, Resource Identification, Security, Regolith Explorer (OSIRIS-REx) sta tornando sulla Terra con un’abbondanza di rocce e polvere dall’asteroide Bennu vicino alla Terra.

Lunedì 10 maggio alle 16:23 EDT (ora legale USA orientale)  la navicella spaziale ha acceso i suoi motori principali a tutto gas per sette minuti – la sua manovra più significativa da quando è arrivata a l’asteroide Bennu nel 2018. Questa accensione ha spinto il veicolo spaziale lontano dall’asteroide a 600 miglia all’ora (quasi 1.000 chilometri all’ora), per una crociera di 2,5 anni verso la Terra.

Dopo aver rilasciato la capsula campione, OSIRIS-REx avrà completato la sua missione primaria. Farà funzionare i suoi motori per volare vicino alla Terra in sicurezza, mettendolo su una traiettoria per girare intorno al sole all’interno dell’orbita di Venere.

Dopo aver orbitato due volte intorno al Sole, la sonda OSIRIS-REx dovrebbe raggiungere la Terra il 24 settembre 2023. Al ritorno, la capsula contenente frammenti dell’asteroide si separerà dal resto della navicella ed entrerà nell’atmosfera terrestre. La capsula si paracaduterà allo Utah Test and Training Range nel deserto occidentale dello Utah, dove gli scienziati attendono di recuperarla.

“I numerosi risultati di OSIRIS-REx hanno dimostrato il modo innovativo in cui si svolge l’esplorazione in tempo reale”, ha affermato Thomas Zurbuchen, amministratore associato per la scienza presso la sede della NASA. “Il team ha accettato la sfida e ora abbiamo un pezzo primordiale del nostro sistema solare che è tornato sulla Terra, dove molte generazioni di ricercatori possono svelarne i segreti”.

Per realizzare il piano pluriennale della missione, una dozzina di ingegneri della navigazione ha effettuato calcoli e ha scritto un codice informatico per istruire il veicolo spaziale su quando e come allontanarsi da Bennu. Dopo la partenza, portare il campione sulla Terra in sicurezza è il prossimo obiettivo critico del team. Ciò include la pianificazione di future manovre per mantenere il veicolo spaziale in rotta durante il suo viaggio.

Le telecamere di navigazione che hanno aiutato a orientare la navicella rispetto a Bennu sono state spente il 9 aprile, dopo aver scattato le loro ultime immagini dell’asteroide. Con Bennu nello specchietto retrovisore, gli ingegneri stanno utilizzando il Deep Space Network della NASA per le strutture di comunicazione di veicoli spaziali globali per guidare l’OSIRIS-REx inviandogli segnali radio. Misurando la frequenza delle onde restituite dal transponder del veicolo spaziale, gli ingegneri possono dire quanto velocemente si sta muovendo OSIRIS-REx. Gli ingegneri misurano quanto tempo impiegano i segnali radio per tornare dalla navicella sulla Terra al fine di determinarne la posizione.

La data di partenza del 10 maggio 2023 è stata programmata con precisione in base all’allineamento di Bennu con la Terra. L’obiettivo della manovra di ritorno è di portare il veicolo spaziale entro circa 6.000 miglia (circa 10.000 chilometri) dalla Terra nel settembre 2023. Sebbene OSIRIS-REx abbia ancora molto carburante rimanente, il team sta cercando di preservare il più possibile per un potenziale missione estesa su un altro asteroide dopo aver riportato la capsula campione sulla Terra. Il team esaminerà la fattibilità di tale missione quest’estate.

La rotta della navicella sarà determinata principalmente dalla gravità del Sole, ma gli ingegneri dovranno occasionalmente apportare piccoli aggiustamenti di rotta tramite accensione del motore.

Il team eseguirà aggiustamenti di rotta alcune settimane prima del rientro sulla Terra per individuare con precisione la posizione e l’angolo per il rilascio della capsula campione nell’atmosfera terrestre. Entrare troppo in basso potrebbe far rimbalzare la capsula fuori dall’atmosfera come un ciottolo che salta da un lago; troppo alto in e la capsula potrebbe bruciare a causa dell’attrito e del calore dell’atmosfera.

Se OSIRIS-REx non riesce a rilasciare la capsula, il team ha un piano di riserva per deviarla dalla Terra e riprovare nel 2025.

OSIRIS-REx ha superato molte aspettative. Più di recente, nel bel mezzo di una pandemia globale, il team ha eseguito in modo impeccabile l’operazione più critica della missione, raccogliendo più di 2 once (60 grammi) di terreno dalla superficie di Bennu.

In vista della raccolta dei campioni, una serie di sorprese ha tenuto il team in allerta. Ad esempio, una settimana dopo che il veicolo spaziale è entrato nella sua prima orbita attorno a Bennu, il 31 dicembre 2018, il team si è reso conto che l’asteroide stava rilasciando piccoli pezzi di roccia nello spazio.

Per superare l’estrema e inaspettata irregolarità della superficie di Bennu per la presenza di massi, gli ingegneri hanno dovuto sviluppare rapidamente una tecnica di navigazione più accurata per indirizzare la navicella su siti più piccoli del previsto per la raccolta dei campioni.

La missione OSIRIS-REx è stata determinante sia per confermare che per smentire diversi risultati scientifici.

Dante Lauretta dell’Università dell’Arizona, Tucson, è l’investigatore principale. L’università guida il team scientifico e la pianificazione dell’osservazione scientifica e l’elaborazione dei dati della missione. Lockheed Martin Space a Littleton, Colorado, ha costruito il veicolo spaziale e fornisce operazioni di volo. Goddard e KinetX Aerospace sono responsabili della navigazione del veicolo spaziale OSIRIS-REx. OSIRIS-REx è la terza missione del New Frontiers Program della NASA, gestito dal Marshall Space Flight Center della NASA a Huntsville, Alabama, per conto della Science Mission Directorate Washington.

Foto NASA asteroide Bennu

Giuliano Longo
Direzione editoriale l'Unità, commissione parlamentare legge editoria 1980. CDA Sipra rai. Direzione comunicazione PCI. Amministratore delegato Paese Sera quotidiano. Direzione editoriale quotidiano Liberazione. Editore di Time out Roma. No Limits supplemento de l'Unità. Direttore editoriale free Press Cinque giorni successivamente Cinque Quotidiano
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