Per la prima volta sono state fotografate con un dettaglio mai visto tre stelle molto grandi nel momento in cui stavano nascendo. A realizzare questa straordinaria osservazione, gli astronomi dell’Atacama Large Millimeter / Submillimeter Array (ALMA) guidati dall’italiano Ciriaco Goddi che hanno pubblicato i risultati delle loro osservazioni sull’Astrophysical Journal.

Una delle questioni ancora aperte in termini astrofisici è quella relativa ai processi che portano alla nascita delle stelle supermassicce più grandi del nostro Sole. Non si è ancora capito se questi processi siano analoghi a quelli che portano alla formazione delle stelle più piccole. “Le nostre osservazioni ALMA – ha detto Ciriaco Goddi, della Radboud University Nijmegen nei Paesi Bassi – ora forniscono prove convincenti che la risposta è no”.

Goddi ha guidato un team che ha utilizzato ALMA per studiare tre stelle molto giovani e di massa elevata in una regione di formazione stellare chiamata W51, a circa 17.000 anni luce dalla Terra. Hanno usato ALMA quando le sue antenne erano distanziate al massimo, fornendo un potere risolutivo in grado di rendere le immagini 10 volte più nitide rispetto ai precedenti studi di tali oggetti. I ricercatori stavano cercando prove dei dischi grandi e stabili visti in orbita attorno a stelle giovani più piccole.

Tali dischi spingono verso l’esterno getti di materiale in rapido movimento perpendicolarmente al piano del disco. “Con il grande potere risolutivo di ALMA – ha spiegato Adam Ginsburg dell’Università della Florida – ci aspettavamo di vedere finalmente un disco. Invece, abbiamo scoperto che la zona di alimentazione di questi oggetti sembra un caos caotico“.

Le osservazioni hanno mostrato flussi di gas che cadevano verso le giovani stelle da molte direzioni diverse. I jet hanno indicato che devono esserci piccoli dischi che non sono ancora stati visti. In un caso, sembra che un evento abbia effettivamente capovolto un disco circa 100 anni fa. I ricercatori hanno concluso che queste giovani stelle massicce si formano, almeno nelle loro primissime fasi, attirando materiale da più direzioni e a velocità instabili, in netto contrasto con gli afflussi stabili osservati nelle stelle più piccole.

I molteplici canali di materiale in arrivo, hanno detto gli astronomi, probabilmente impediscono la formazione dei dischi grandi e stabili visti intorno alle stelle più piccole. “Un tale modello di ‘caduta disordinata’ è stato proposto per la prima volta sulla base di simulazioni al computer, e ora abbiamo la prima prova osservativa a supporto di quel modello“, ha detto Goddi.

AGC GreenCom 29 Aprile 2021 16:00