Con un servizio di Associated Press curato da numerosi colleghi dell’investigativo globale di AP, risulta che alti funzionari cinesi hanno ordinato controlli rigorosi su tutte le ricerche sul COVID-19 nel Paese, anche se un team dell’Organizzazione Mondiale della Sanità si prepara a visitare la Cina il mese prossimo, gli scienziati alla ricerca del virus negli habitat dei pipistrelli hanno avuto i loro campioni confiscati dalla polizia.

Pechino ha distribuito centinaia di migliaia di dollari in sovvenzioni a scienziati sostenuti dallo stato per cercare le origini del virus, ma finora è stato riferito poco sui loro risultati.

Nel frattempo, i media statali stanno promuovendo attivamente teorie marginali secondo cui il virus potrebbe provenire dall’esterno della Cina, lasciando perplessi gli esperti.

Nel profondo delle lussureggianti valli montuose della Cina meridionale, ad esempio si trova l’ingresso di un pozzo minerario che un tempo ospitava pipistrelli con il parente più vicino conosciuto del virus COVID-19.

L’area è di grande interesse scientifico perché potrebbe contenere indizi sulle origini del coronavirus che ha ucciso più di 1,7 milioni di persone nel mondo. Tuttavia, per scienziati e giornalisti, è diventato un buco nero di nessuna informazione a causa della della segretezza.

Un gruppo di ricerca sui pipistrelli in visita di recente è riuscito a prelevare campioni, ma le autorità  li hanno confiscati.

Agli specialisti in covid è stato ordinato di non parlare con la stampa e una squadra di giornalisti dell’Associated Press è stata pedinata dalla polizia in borghese  che ha bloccato l’accesso a strade e siti alla fine di novembre.

A più di un anno da quando la prima persona conosciuta è stata infettata dal coronavirus, un’indagine dell’AP mostra che il governo cinese sta controllando rigorosamente tutte le ricerche sulle sue origini, reprimendone alcune mentre  promuove attivamente teorie marginali che potrebbero provenire da fuori dalla Cina.

Il governo sta distribuendo centinaia di migliaia di dollari in sovvenzioni agli scienziati che ricercano le origini del virus nel sud della Cina, e  sta monitorando i loro risultati  imponendo che la pubblicazione di qualsiasi dato o ricerca, debba essere approvata da una nuova task force gestita dal gabinetto cinese, su ordine diretto del presidente Xi Jinping.

Le autorità stanno limitando gravemente le informazioni e ostacolando la cooperazione con scienziati internazionali. “ Cosa hanno trovato? ” ha chiesto Gregory Gray, un epidemiologo della Duke University che supervisiona un laboratorio in Cina e studia la trasmissione di malattie infettive dagli animali alle persone.  “Forse i loro dati – aggiunge- non erano conclusivi, o forse li hanno soppressi per qualche motivo politico. Non lo so… ”

L’indagine dell’AP si è basata su dozzine di interviste a scienziati e funzionari cinesi e stranieri oltre a comunicazioni pubbliche, e-mail trapelate, dati interni e documenti del gabinetto cinese e del Centro cinese per il controllo e la prevenzione delle malattie.

Come già documentato dall’AP questa cultura del segreto ha ritardato gli avvertimenti sulla pandemia, bloccato la condivisione di informazioni con l’Organizzazione mondiale della sanità e ostacolato i primi test. 

La pandemia ha nuociuto alla  reputazione di Pechino sulla scena globale e i leader cinesi sono diffidenti nei confronti di qualsiasi risultato che possa suggerire negligenza nella comunicazione dei dati. 

Ad aprile, il presidente Donald Trump ha archiviato un progetto finanziato dagli Stati Uniti per identificare pericolose malattie degli animali in Cina e nel sud-est asiatico, interrompendo malauguratamente i legami tra scienziati cinesi e americani e complicando la ricerca delle origini dei virus.

Trump ha anche accusato la Cina di aver scatenato la pandemia attraverso un incidente in un laboratorio di Wuhan, una teoria che al momento non ha prove o risconotri.

La ricerca sulle origini di COVID-19 è fondamentale per la prevenzione di future pandemie. Sebbene un team internazionale dell’Organizzazione mondiale della sanità abbia in programma di visitare la Cina all’inizio di gennaio per indagare su ciò che ha dato inizio alla pandemia, i suoi membri e il programma hanno dovuto essere approvati dalla Cina.

Jonna Mazet, direttore esecutivo fondatore dell’UC Davis One Health Institute ha affermato che la mancanza di collaborazione tra scienziati cinesi e statunitensi è stata “una delusione ” e l’incapacità degli scienziati americani di lavorare in Cina “devastante”. 

In un rapporto all’OMS, i funzionari hanno affermato che 11 campioni erano per oltre il 99% simili al nuovo coronavirus, aggiungendo che  ratti e topi erano comuni sul mercato e che la maggior parte dei campioni positivi erano raggruppati in un’area in cui i venditori commerciavano animali selvatici.   

Il  ricercatore cinese del CDC Liu Jun sia tornato su quel mercato alimentare quasi 20 volte per raccogliere circa 2.000 campioni nei mesi successivi.  Il 25 maggio, il capo del CDC Gao ha  rotto il silenzio intorno al mercato in un’intervista con la TV cinese Phoenix, affermando che, a differenza dei campioni ambientali, nessun campione animale dal mercato è risultato positivo ed ha anche escluso  il mercato come probabile fonte del virus.

A quasi mille miglia dal mercato umido di Wuhan, i pipistrelli popolano il labirinto di grotte calcaree sotterranee nella provincia dello Yunnan. Con il suo terreno ricco e argilloso, i banchi di nebbia e la fitta crescita delle piante, quest’area nel sud della Cina al confine con Laos, Vietnam e Myanmar è una delle aree più biologicamente diverse al mondo.

In una grotta dello Yunnan visitata dall’AP, con spesse radici che pendono all’ingresso, i pipistrelli svolazzavano fuori al crepuscolo e volavano sui tetti di un piccolo villaggio vicino. Escrementi bianchi schizzavano il terreno vicino a un altare nella parte posteriore della grotta e fili di preghiera buddista di spago rosso e giallo pendevano dalle stalattiti. Gli abitanti del villaggio hanno detto che la grotta era stata usata come luogo sacro presieduto da un monaco buddista thailandese.

I contatti  tra pipistrelli e persone che pregano, cacciano o estraggono materiali nelle caverne allarmano gli scienziati.

Il codice genetico del coronavirus è sorprendentemente simile a quello dei coronavirus di pipistrello e la maggior parte degli scienziati sospetta che il COVID-19 sia entrato nell’uomo direttamente da un pipistrello o tramite un animale intermedio (definito serbatoio).

Poiché i pipistrelli che ospitano i coronavirus si trovano in Cina e in tutto il sud-est asiatico, l’ospite animale selvatico di COVID-19 potrebbe essere ovunque nella regione, ha detto Linfa Wang della Duke-NUS Medical School di Singapore.

La ricerca COVId sta procedendo anche in paesi come la Thailandia, dove il dottor Supaporn Wacharapluesadee, un esperto di coronavirus, sta guidando team di scienziati nelle profondità della campagna per raccogliere campioni di pipistrelli.

Durante una spedizione ad agosto, Supaporn ha detto all’AP che il virus poteva essere trovato “ ovunque ” ci fossero pipistrelli.

Oggi, le grotte che un tempo gli scienziati hanno esaminato sono sotto stretto controllo da parte delle autorità. Gli agenti cinesi di sicurezza hanno pedinato il team AP in tre località dello Yunnan e hanno impedito ai giornalisti di visitare la grotta dove i ricercatori nel 2017 hanno identificato le specie di pipistrelli responsabili della SARS.

iI parente più stretto del virus COVID-19 chiamato “ RaTG13 ” è stato scoperto dopo un’epidemia nel 2012, quando sei uomini che pulivano il pozzo pieno di pipistrelli si ammalarono di misteriosi attacchi di polmonite, uccidendone tre. L’Istituto di virologia di Wuhan e il CDC cinese hanno entrambi studiato i coronavirus di pipistrello da questo albero”.

Anche se controllano la ricerca in Cina, le autorità cinesi hanno promosso teorie che suggerivano che il virus provenisse da altrove. Il governo ha concesso a Bi Yuhai, lo scienziato dell’Accademia cinese delle scienze coinvolto nella ricerca sulle origini, una sovvenzione di 1,5 milioni di RMB ($ 230.000), in un documento Bi ha suggerito che un’epidemia in un mercato di Pechino a giugno potrebbe essere stata causata da frutti di mare importati dall’estero, ipotesi che gli scienziati internazionali rifiutano.

L’OMS ha affermato che è molto improbabile che le persone possano essere infettate da COVID-19 tramite cibo confezionato e che è “ altamente speculativo ” suggerire che COVID-19 non sia iniziato in Cina.

La stampa di stato cinese ha anche ampiamente coperto gli studi iniziali dall’Europa che suggeriscono che COVID-19 sia stato trovato in campioni di acque reflue in Italia e Spagna lo scorso anno. Ma gli scienziati hanno in gran parte respinto questi studi e gli stessi ricercatori hanno riconosciuto di non aver trovato abbastanza frammenti di virus per determinare in modo definitivo se si trattava del coronavirus.

Nelle ultime settimane, i media statali cinesi hanno estrapolato la ricerca dalle affermazioni di uno scienziato tedesco, interpretandole per suggerire che la pandemia sia iniziata in Italia.

Lo scienziato ha affermato più volte di ritenere che il virus sia emerso per la prima volta in Cina. Documenti interni mostrano che il governo cinese ha anche sponsorizzato studi sul possibile ruolo del pangolino del sud-est asiatico, un formichiere squamoso un tempo apprezzato nella medicina tradizionale cinese, come ospite intermedio degli animali, ma molti esperti  dicono che la teoria è improbabile.

Per di più l’OMS ha affermato che  500 specie di altri animali, inclusi gatti, furetti e criceti, sono allo studio come possibili ospiti intermedi per COVID-19.

Gli ospedali cinesi raccolgono migliaia di campioni da pazienti con sintomi simil-influenzali ogni settimana e li conservano in congelatori. Potrebbero essere facilmente testati ma solo la politica potrebbe decidere se i risultati possano essere resi pubblici. Ray Yip, direttore fondatore dell’ufficio CDC degli Stati Uniti in Cina ha detto chiaramente. “Sarebbero pazzi a non farlo ‘’.

Le poche informazioni che sono emerse sino ad oggisuggeriscono che il virus stava circolando ben al di fuori di Wuhan nel 2019, una scoperta che potrebbe sollevare domande imbarazzanti per i funzionari cinesi sulla loro gestionee informazione sulla pandemia.

I ricercatori cinesi hanno scoperto che un bambino a centinaia di miglia da Wuhan si era ammalato con il virus  il 2 gennaio, suggerendo che si stesse diffondendo ampiamente a dicembre.  Ma i campioni precedenti non sono stati testati e secondo uno scienziato con conoscenza diretta dello studio “c’è stata una scelta molto deliberata del periodo di tempo per studiare, perché anticipare troppo la data  avrebbe potuto essere troppo sensibile ‘’.

Un rapporto dell’OMS scritto a luglio ma pubblicato a novembre, afferma che le autorità cinesi hanno identificato 124 casi a dicembre 2019, inclusi cinque casi fuori Wuhan. Tra gli obiettivi dell’OMS per la sua imminente visita in Cina vi sono le revisioni delle cartelle cliniche prima di dicembre.

L’esperto di covid Peter Daszak, membro del team dell’OMS, ha affermato che l’identificazione della fonte della pandemia non dovrebbe essere utilizzata per assegnare  colpe. “Facciamo tutti parte di questo insieme ”, ha detto. “e finché non ce ne rendiamo conto, non ci libereremo mai di questo problema. ”

Foto da Amazon del libro Spillover

AGC GreenCom 30 Dicembre 2020 15:00